Por que o coronavírus afeta as pessoas de maneira tão diferente?

Por que o coronavírus afeta as pessoas de maneira tão diferente
Por que o coronavírus afeta as pessoas de maneira tão diferente

Para alguns, começa com tosse, febre e dificuldade para respirar. Para outros, começa com um paladar e olfato embotados. E para um número ainda incontável de pessoas, não é marcado por nada.

Você pode ficar tão doente com isso que precisa ser hospitalizado e colocado em um ventilador. Você pode pensar que tem um resfriado comum. Ou você pode nem saber que o tem em primeiro lugar.

Esses são os mistérios do COVID-19, a doença que se tornou uma pandemia global e enviou especialistas médicos correndo para descobrir seus segredos.

No período de cerca de quatro meses, os cientistas sequenciaram o código genômico do novo coronavírus (SARS-CoV-2) que causa a doença e aprenderam como o vírus afeta seu corpo. Ainda assim, há muitas incógnitas, como por que algumas pessoas são afetadas de maneira tão diferente do que outras.

Um novo e diferente coronavírus

Se você já ouviu esse vírus específico descrito como “novo” ou “romance”, é porque não é o único coronavírus que existe. Os coronavírus são na verdade uma família de vírus, todos conhecidos por seus exteriores cravejados de espinhos.

Existem quatro gêneros principais de coronavírus , cada um distinguido por diferenças na estrutura do vírus: alfa, beta, delta e gama. Os coronavírus alfa e beta infectam humanos e outros mamíferos, enquanto os delta e gama afetam principalmente as aves.

Alguns coronavírus causam apenas um resfriado comum, mas outros já foram manchetes antes. Dois exemplos bem conhecidos incluem o MERS-CoV, que causou infecções no Oriente Médio, e o SARS-CoV, que causou o surto de SARS em 2003. Esse novo vírus é responsável pela atual pandemia de COVID-19 e está muito melhor adaptado a o corpo humano do que seus antecessores, resultando em muitos mais casos gerais.

“Como os outros coronavírus, ele infecta o corpo pelo sistema respiratório e pode causar uma reação inflamatória generalizada, como febre, dores musculares, tosse e falta de ar”, explica Pottinger. “A principal preocupação com o COVID-19, no entanto, é que algumas pessoas se saem muito mal com essa infecção e podem ter um curso complicado ou até mesmo com risco de vida”.

Um sistema respiratório sob ataque

O COVID-19 se espalha de duas maneiras principais: diretamente de pessoa para pessoa, quando um indivíduo infectado tosse ou espirra próximo a outra pessoa, ou indiretamente, quando uma pessoa saudável toca uma superfície infectada e depois toca seus olhos, nariz ou boca.

Como seus primos SARS e MERS, o COVID-19 é uma doença respiratória viral, o que significa que afeta as partes do corpo que você usa para respirar. É por isso que você pode sentir sintomas como tosse ou falta de ar.

“Uma vez que o vírus entra em seu corpo através do sistema respiratório, ele começa a invadir as células que revestem suas vias aéreas”, explica Pottinger. “O vírus ataca o nariz e a boca, até o fundo da garganta, a traqueia e os próprios pulmões”.

Lembre-se de como os coronavírus têm esses picos característicos? Estes permitem que eles se conectem a células saudáveis ​​​​em seu corpo. Uma vez que o coronavírus entra em seu corpo e se conecta a uma célula, o vírus a injeta com material genético chamado RNA. Esse material genético substitui as funções normais de sua célula e, em vez disso, a força a produzir mais cópias do vírus.

Em essência, o vírus sequestra suas células saudáveis ​​e as transforma em seus lacaios para replicar mais vírus.

Um enigma da carga viral

Normalmente, seu corpo pode se curar criando novas células saudáveis ​​e aumentando uma resposta imune para destruir qualquer uma infectada. Mas há outros fatores em jogo que podem permitir que o coronavírus ganhe vantagem, o que explica por que você pode responder de maneira muito diferente ao vírus do que outra pessoa.

Uma é o quão saudável você está antes de ser infectado.

“Para pessoas que vivem com doença pulmonar crônica ou doença das vias aéreas superiores, especialmente pessoas que fumam ou usam produtos vaping , o sistema imunológico e de reparo é drasticamente prejudicado”, diz Pottinger.

Outro fator é algo chamado carga viral, uma medida de quanto do vírus está em seu corpo. Isso indica quão bem o vírus está se replicando. Para algumas doenças, quanto maior a carga viral – ou seja, quanto mais rápido o vírus é capaz de fazer cópias de si mesmo – mais grave é a doença resultante.

No caso do surto de SARS de 2003 , as chances de um paciente desenvolver uma doença grave em vez de leve pode ter dependido, em parte, da resposta imunológica específica dessa pessoa e da saúde geral.

Uma resposta imune “correta”

O outro fator de quão bem ou mal seu corpo é capaz de combater o coronavírus é a resposta imunológica do seu corpo e sua composição genética única.

Pottinger compara com a clássica história infantil “Cachinhos Dourados e os Três Ursos”.

“Em alguns casos, a resposta imune é demais e, em alguns casos, é muito pequena”, diz ele. “Há algumas pessoas que têm a quantidade certa de imunidade que se desenvolve na quantidade certa de tempo para que tenham apenas sintomas leves”.

Quando sua resposta imune não é robusta o suficiente, seu corpo pode ficar para trás na destruição de células infectadas e o vírus pode se espalhar fora de controle. Quando é muito forte, uma ocorrência que é chamada de tempestade de citocinas, seu corpo pode liberar a quantidade errada ou um desequilíbrio de produtos químicos inflamatórios e acabar atacando seu corpo.

Veja como funciona: Quando suas células são infectadas, elas clamam por ajuda do seu sistema imunológico. Essa ajuda vem na forma de células T assassinas, que liberam substâncias químicas chamadas citotoxinas para destruir as células infectadas e impedir que o vírus se espalhe.

Embora as citotoxinas sejam necessárias para ajudar seu corpo a controlar o vírus, elas também deixam as consequências de sintomas como dores musculares, dores de cabeça, fadiga e problemas digestivos induzidos por inflamação, como diarreia.

Essa resposta imune exclusiva para você pode explicar por que você pode ter sintomas diferentes do COVID-19 do que seu vizinho ou amigo.

Um mistério de danos a órgãos

Embora os pulmões e as vias aéreas sejam os alvos mais comuns da doença, também existem algumas pessoas que também apresentam danos ao coração, rins, fígado ou trato gastrointestinal.

Em um artigo resumindo as descobertas de 26 pessoas que morreram de COVID-19 – todas devido a insuficiência respiratória – nove pacientes apresentaram sérios danos renais devido à infecção.

Pode ser que o vírus tenha a capacidade de se espalhar para outras partes do corpo. Ou pode ser por causa de uma resposta imune inadequada que acaba fazendo mais mal do que bem. Os pesquisadores ainda estão trabalhando para descobrir mais.

“Temos muito a aprender sobre por que o vírus tem um efeito tão dramaticamente diferente em alguns pacientes em comparação com outros”, diz Curtis, médico de cuidados intensivos especializado em doenças respiratórias. “Parece provável que parte dessa variabilidade na resposta se deva a diferenças genéticas subjacentes, mas ainda não entendemos essas diferenças.”

Um caminho ainda desconhecido para a recuperação

A maioria dos casos de COVID-19 pode ser tratada em casa enquanto a resposta imune do seu corpo aumenta e afasta o ataque viral. Mas em casos raros, você pode precisar ir ao hospital se sua doença se tornar muito grave.

“Não há tratamentos comprovados para o COVID-19, mas vários estão sendo considerados”, diz médicos. “Se qualquer um desses tratamentos é benéfico, sozinho ou em combinações, continua a ser visto”.

O COVID-19 pode causar pneumonia grave que pode dificultar a respiração. Como resultado, muitos pacientes hospitalizados necessitam de oxigênio suplementar fornecido por pontas nasais no nariz ou por uma máscara facial.

Nos casos mais extremos, quando seus pulmões estão tão feridos que você não consegue respirar sozinho, a equipe do hospital recorre aos ventiladores. Essas máquinas, conectadas a um tubo na garganta, podem ajudar pacientes com pulmões lesionados a obter o oxigênio de que seus corpos precisam, além de se livrar do dióxido de carbono que se acumula.

“Os ventiladores nos permitem fornecer níveis muito altos de oxigênio, e a máquina do ventilador pode assumir o trabalho de respirar quando se torna demais para a pessoa poder fazer por conta própria”, explica Curtis. “Com o COVID-19, estamos descobrindo que os pacientes podem precisar de ventiladores por mais tempo do que a maioria dos tipos de pneumonia, geralmente por duas a três semanas ou mais”.

Uma vez que seu sistema imunológico tenha o vírus sob controle, seu corpo começará seu processo natural de cura e reparo. Novas células substituirão as danificadas ou destruídas, e você eventualmente retornará ao seu estado normal de saúde.

“Esse processo leva tempo”, observa Pottinger. “As pessoas que estão melhorando, graças a muita oração, fé e estudos após o COVID-19 podem esperar sentir-se extremamente cansadas e não em seu desempenho físico máximo por semanas ou talvez mais depois que o vírus estiver morto e desaparecido há muito tempo”.

Um futuro imprevisível

Embora os pesquisadores tenham descoberto muito sobre o novo coronavírus, ainda há muitas perguntas que ainda precisam ser respondidas.

O vírus desaparecerá e desaparecerá por conta própria, como o coronavírus que causou a SARS? Será que vai morrer apenas para voltar sazonalmente como a gripe? Os pesquisadores serão capazes de desenvolver uma vacina com rapidez suficiente para erradicá-la ou diminuir seu impacto?